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Retrospections Marte: ¿Hay Agua?
 
Marte: ¿Hay Agua?
Traductor: Carlos Pérez García-Pando
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Mars
Posted:   11/03/11
Author:    Richard Milner

Summary: Si Marte tuvo alguna vez océanos, lagos o ríos, entonces también puede haber tenido vida tal como la conocemos. Indicaciones de agua líquida en el planeta rojo han atormentado a los científicos durante más de un siglo.


Canales marcianos representado por Percival Lowell.
¿Hay agua en Marte? Esta cuestión ha sido muy discutida durante más de un siglo y medio, con cambios extremos en el dictamen científico - de un planeta atravesado por canales a que no había agua en absoluto, de regueros de agua salobre a un paisaje tan seco como un hueso.

Las recientes misiones al planeta rojo están proporcionando información para ayudar a responder a esta pregunta, pero las nuevas evidencias no están llegando como olas – gotean como una corriente tímida, serpenteante, pero que no deja de crecer en volumen e intensidad.

Desenmascarando los "canales" de Marte

Percival Lowell (1855-1916), uno de los astrónomos más destacados del siglo XX, y constructor del observatorio Lowell en Mars Hill, Arizona, había escrito tres libros alegando que había discernido una inmensa red de canales a través de su telescopio. Este proyecto de cooperación a gran escala, estaba seguro, sólo podría haber sido concebido y ejecutado por marcianos inteligentes en un esfuerzo por salvar a su planeta de origen de la desecación.

Lowell creía que el planeta rojo fue alguna vez verde con vegetación exuberante, pero ahora era estéril y se había desertificado. Sus capas de hielo polares, pensó, eran la única fuente restante de agua, y los canales eran un (literalmente) último esfuerzo para sostener la civilización marciana.

Fue el brillante y excéntrico evolucionista Alfred Russel Wallace (1823-1913), socio menor de Charles Darwin en el descubrimiento de la teoría de la selección natural, que efectivamente desacreditó la red ilusoria de canales marcianos de Lowell.

Siempre curioso y aventurero, intelectual y físicamente, Alfred Russel Wallace nunca permitió que su especialidad en historia natural le evitara entrometerse en cualquier pregunta científica que le interesase. En 1907, cuando tenía 84 años, Wallace escribió su decimoctavo libro, ¿Es Marte habitable? Esto es lo que tenía que decir:

"La inmensidad de este sistema de canales [imaginado], y su constante crecimiento y extensión durante quince años de observaciones persistentes, ha tomado posesión de la mente de Lowell de tal manera, que ... ha declarado que son "no-naturales" ... por lo tanto, necesitan la presencia de seres altamente inteligentes que los hayan diseñado y construido ... las innumerables dificultades que [su conclusión] plantea han sido o bien ignoradas, o dejadas de lado ante cualquier endeble evidencia. Nunca siquiera [Él] discute que tal suministro de agua es totalmente inadecuado para una irrigación mundial, o la irracionalidad extrema de construir un canal tan vasto que, por evaporación, cuando se expone a las condiciones del desierto tal como él mismo describe, se usaría hasta diez veces la oferta probable ... [Esto mostraría] una completa ignorancia y estupidez en estos supuestos seres superiores ...


Seis décadas más tarde, se esperaba que los avances en la tecnología finalmente resolverían el problema del agua en Marte.

"Sigue el agua"

Imagen de una región cercana a Moreotis Fossae y Tempe Fossae, tomada por la nave espacial Mariner 9. Crédito de la imagen: NASA
Cuando los científicos buscan vida en un mundo lejano e inexplorado, la primera regla es: "Sigue el agua!" De hecho, todo el interés continuo y prolongado en el agua en Marte es, por supuesto, parte de la búsqueda indirecta de vida extraterrestre. Para nosotros, la vida puede sobrevivir sólo en la proximidad del agua.

En 1971, el Mariner 9 fotografió casi toda la superficie de Marte de cerca; no había canales, pero las fotos revelaron lo que parecían ser lechos de ríos secos y canales aluviales formados por el agua (o por lo menos líquido) en el pasado. Los vuelos Mariner de hace cincuenta años no pudieron demostrar si el agua marciana existe o no, pero los cráteres sombríos y el paisaje aparentemente árido parecían muy hostiles para albergar cualquier tipo de vida.

Hoy en día, las nuevas pruebas hacen que sea cada vez más probable que Marte, efectivamente, hay contenido una gran cantidad de agua - y que todavía pueda tener grandes cantidades bajo tierra. Fotos publicadas del High Resolution Imaging Science Experiment (HIRISE) de la NASA, instrumento que está en el Orbitador de Reconocimiento de Marte (Mars Reconnaissance Orbiter) han dado pistas de la presencia de agua en el planeta rojo. Trazas oscuras que aparecen y se extienden por las laderas marcianas durante los meses más cálidos del año podrían mostrar actividad de agua salada. Se desvanecen en invierno, y luego se repiten en la siguiente primavera. Pero hasta ahora no hay pruebas de que hubiera vida en el planeta, simple o compleja.

Jarosita descubierta en Marte

En 2004, el espectrómetro Mössbauer del rover Curiosity mostró que algunas piedras contienen el mineral jarosita, que también se encuentra aquí en la Tierra. Este sulfato hidratado de potasio y hierro parece estar esparcido sobre una planicie marciana alcalina donde sulfatos y arcillas son abundantes. ¿Qué es tan interesante acerca de la jarosita? Los científicos han concluido que se puede formar solamente en presencia de agua, pero requiere condiciones secas para su preservación.

Mineralogistas de la Universidad de Syracuse, dirigidos por Suzanne Baldwin y Joseph Kula, han sido capaces de determinar la edad de jarositas aquí en la Tierra y las condiciones de la superficie bajo la cual fueron formadas. Si alguna vez se puede obtener una muestra de jarosita marciana, sus pruebas desarrolladas recientemente pueden decirnos cuándo, dónde y bajo qué condiciones el agua era abundante allí. Su método utiliza isótopos de argón atrapados dentro de los minerales que pueden servir como marcadores cronológicos de cuánto tiempo hace que la roca se formó.

Nueva evidencia de agua

El Phoenix Lander se clavó en el suelo de las llanuras del norte de Marte. Crédito de la Imagen: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/Texas A&M University
Al contrario de los primeros resultados de la misión Viking de 1976, que sugirió suelos ácidos, la reciente sonda Phoenix midió un pH alcalino en el suelo de entre 8 y 9. El investigador principal de la Phoenix, Peter Smith, señaló que el pH del suelo de Marte es similar a la del agua del mar en la Tierra. La Phoenix también envió una evidencia inequívoca de hielo cerca de la superficie. En noviembre de 2011 en el “Scientific American”, Smith escribió: "Con más agua ... en el suelo podrían crecer espárragos".

A finales de este mes, la NASA lanzará el “Mars Science Laboratory”, con la esperanza de dar seguimiento al descubrimiento de columnas de gas metano estacionales que parten de fuentes subterráneas en tres regiones específicas. Uno de los más intrigantes es en Nili Fossae, una gran fractura erosionada en la superficie de Marte que está parcialmente cubierta por sedimentos. Sus nubes de metano podrían ser producidas por la vida microbiana bajo tierra o por procesos geotérmicos.

En la Tierra, el metano es a menudo un producto metabólico de los organismos vivos, incluyendo los microbios. Y ahora, con tal evidencia de la existencia de agua en Marte, algunos científicos se han vuelto cada vez más optimistas en que el planeta en realidad pueda dar soporte a algunas formas de vida. "Después de todo", según Smith, "las posibilidades de encontrar vida en Marte nunca parecieron mejores."

This story was originally published in English.


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